Siapa pemain yang paling banyak mengikuti turnamen demi turnamen Piala Asia? Jawabannya ialah Ignatiy Nesterov. Mulai dari ajang Piala Asia 2004 sampai Piala Asia yang tahun ini berlangsung di Uni Emirat Arab, namanya selalu masuk dalam skuat Uzbekistan. Kiper yang sekarang berusia 35 tahun tersebut mendapat ucapan selamat dari petinggi AFC sebelum partai pertama grup F Piala Asia 2019.

Uniknya, keberadaan Nesterov dalam tim meningkatkan pencapaian Uzbekistan di Piala Asia. Pada dua gelaran awal yakni 1996 dan 2000, The White Wolves selalu mentok penyisihan grup. Selanjutnya, fase awal putaran final berhasil dilewati. Dengan sekali finis di semi-final pada tahun 2011 dan sisanya gugur di babak 8 besar.

Di Piala Asia 2019, pelatih Hector Cuper masih mengandalkan Nesterov untuk menjaga gawang sejak awal pertandingan. Menghadapi Oman, kiper yang sudah 10 kali juara liga utama Uzbekistan tampil mengesankan. Dengan beragam aksi heroiknya terutama pas waktu pertengahan babak kedua bikin dobel penyelamatan. Total 6 saves yang dilakukannya saat pertandingan tersebut. Angka tersebut menjadi yang terbanyak dari penjaga gawang lainnya di matchday 1. Sama dengan yang dilakukan kapten tim Yordania, Amer Shafi.

Sebelumnya jelang dimulainya kalender liga Uzbekistan tahun 2015, tepatnya masa training camp, Nesterov mendapat cedera parah pada lututnya. Perawatan cederanya sampai harus terbang ke Jerman. Berefek untuk pos kiper utama timnas yang tersedia karena Nesterov absen.

Pra-Piala Dunia 2018, pelatih Uzbekistan saat itu, Samvel Babayan mempercayakan kiper inti kepada Aleksandr Lobanov. Sementara Nesterov lebih banyak berada di bangku cadangan. Pergantian kursi juru taktik per Agustus 2018 kepada Hector Cuper membuka jalan Nesterov kembali menempati posisi nomor satu di The White Wolves.

Dalam daftar skuat Uzbekistan di Piala Asia 2019, Nesterov menjadi satu-satunya yang mengoleksi melewati 100 caps. Dua nama yang mengisi slot kiper dihuni pendatang baru yaitu Sanjar Quvvatov dan Utkir Yusupov. Sehingga dapat dipastikan, gawang The White Wolves akan dijaga Nesterov. Apakah bisa pada kesempatan kelimanya, gelar juara Piala Asia 2019 dapat diraihnya?